Niños vegetarianos. Bien hecho pueden ser niños sanos

No es un motivo de consulta nada frecuente. Pero cada vez hay más familias vegetarianas y veganas que quieren que, por distintos motivos, sus hijos sigan su misma alimentación. Es por eso que los profesionales de la salud debemos estar actualizados sobre el tema, para poder responder a las necesidades de las familias. ¿Es posible que los niños vegetarianos sean niños sanos y con un correcto desarrollo? Revisemos el tema.

¿Qué diferencia hay entre vegetarismo y veganismo?

Ser vegetariano supone seguir un régimen alimentario en el que no se consume ningún tipo de carne ni pescado. Dentro de la alimentación vegetariana se incluye la alimentación ovovegetariana (que incluye huevos), lactovegetariana (que incluye lácteos) y ovolactovegetariana (que incluye ambos grupos de alimentos). Por otro lado tenemos la alimentación vegana, una forma mucho más restrictiva en la que no se incluye ningún producto de origen animal.

niños vegetarianos niños sanos
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La Academia Americana de Nutrición y Dietética, así como otras sociedades científicas, consideran que este tipo de alimentación, bien planeada, es adecuada para cualquier edad. Como es lógico, cuanto más restrictiva una alimentación, más posibilidades de carencias nutricionales. Pero esto no sólo ocurre en la alimentación de los niños vegetarianos. Cualquier alimentación desequilibrada puede ser carencial y tener consecuencias nefastas para la salud de los más pequeños. No hay más que ver las consecuencias para los niños obesos con una alimentación carencial en determinados grupos de alimentos saludables en favor de alimentos ultraprocesados.

¿En qué se diferencia la alimentación de los niños vegetarianos de la de los niños omnívoros?

En el fondo, la base debe ser igual. El plato de Harvard debe ser nuestra guía en la alimentación. La mitad de lo que comemos debe ser fruta y verdura y un cuarto cereales integrales, granos o tubérculos. Eso es común a cualquier tipo de alimentación. ¿Qué cambia entre unos y otros? La procedencia de esas proteínas saludables que comemos y que deben suponer un 25% de la ingesta en la comida y en la cena. Los niños vegetarianos no tomarán carne ni pescado, pero pueden obtener sus proteínas del huevo, las legumbres, los frutos secos o las semillas.

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¿Por qué optan las familias por una alimentación vegetariana o vegana?

El principal motivo suele ser ético. Para nosotros, como profesionales, es muy importante entenderlo. No tiene sentido intentar convencer a nadie de lo contrario, ya que lo único que vamos a conseguir es que esa familia pierda la confianza en nosotros. Debemos respetar esa decisión y aconsejarles para que lleven una correcta supervisión y suplementación. A veces la motivación también es ecológica o medioambiental.

motivos niños vegetarianos
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Dentro de los motivos sanitarios que algunas familias alegan para ingerir dietas sin productos animales (o algunas con pocos productos de origen animal) son un menor riesgo de enfermedades cardiovasculares, obesidad, diabetes y algunos tipos de cáncer según algunas publicaciones.

¿Quién os puede orientar si habéis decidido optar por este tipo de alimentación para vuestros hijos?

La alimentación vegetariana es una opción, por supuesto, muy saludable. Pero, dado que hay riesgo de carencias nutricionales si no se hace correctamente, es fundamental un asesoramiento nutricional correcto. Nada de hacerlo sin supervisión. Son necesarios, al menos al inicio de la misma, muchos conocimientos sobre el tema.

¿Quién es el profesional sanitario indicado? Un dietista-nutricionista y si está especializado en niños mejor que mejor. Ellos son los profesionales sanitarios especialistas de la alimentación. Los pediatras podemos saber más o menos, pero no somos expertos en el tema y debemos derivar a los profesionales correspondientes. ¿»Problema»? Que los dietistas-nutricionistas no están incluídos dentro de la sanidad pública, así que deberás buscar uno privado.

Además te recomiendo dos maravillosas webs donde puedes informarte sobre adultos y niños vegetarianos con mucha rigurosidad: www.mipediatravegetariano.com de la pediatra Miriam Martínez Biarge y www.dimequecomes.com de la dietista-nutricionista Lucía Martínez. Además las dos tienen libros maravillosos escritos sobre el tema. El libro de Julio Basulto «Más vegetales, menos animales» también es muy recomendable.

¿Qué suplementos necesitan los niños vegetarianos?

El mayor riesgo es el de déficit de vitamina B12. Por lo que la suplementación con cianocobalamina será imprescindible en este tipo de alimentación. Aunque consumáis alimentos suplementados o seáis ovolactovegetarianos, la ingesta no será suficiente. Es muy importante suplementar esta vitamina desde el principio, ya que su déficit puede tardar muchos años en manifestarse y entonces será demasiado tarde. Para los niños se puede encontrar no sólo en comprimidos, sino también en formato líquido, ideal para los más pequeños.

vitamina B12 niños vegetarianos
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¿Hay que suplementar con algo más? Pues la mayoría de micronutrientes y vitaminas se consiguen con una alimentación rica y variada y la suplementación debe ser individualizada.

  1. Vitamina D. Ya sabes que en los bebés son suplementados hasta el año con esta vitamina cuando se alimentan con lactancia materna o hasta que tomen un litro de leche de fórmula suplementada. ¿Para qué? Recuerda que no es para que se cierre la fontanera, sino para la prevención del raquitismo. ¿Qué pasa en los niños a partir de esta edad? Pues en cualquier niño, vegetariano o no que, por el motivo que sea, no pueda exponerse al sol de manera habitual se beneficiará de la suplementación con vitamina D. Fue una pregunta bastante frecuente durante el confinamiento, que aquí contesta maravillosamente mi compañera Lucía Galán. Pero ahora no es el caso en la mayoría de los niños.
vitamina d niños vegetarianos
  1. Hierro. El hecho de no comer carne no es indicativo sí o sí de que el niño vaya a tener un déficit de hierro, hay otros muchos alimentos que nos lo pueden aportar. Habrá que suplementarlo sólo en caso de que haya una deficiencia, anemia ferropénica o circunstancias, como el embarazo, que en ocasiones precisa suplementación. Será vuestro pediatra o médico quien os indique si hay que suplementarlo y la dosis.

¿Qué tipo de alimentación seguís en casa? ¿Sois vegetarianos y te has sentido juzgado por la alimentación que seguís en casa? Es triste, pero a veces los sanitarios juzgamos a los demás desde el desconocimiento. Espero tus comentarios. Si te ha parecido útil, comparte, será de utilidad para otras familias.

Hasta la próxima,

Dra. Matilde Zornoza Moreno (Pediatra2punto0).

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